‘수소 도시’로 우뚝 서는
리우칸과 충주

글. 한예경(매일경제신문 산업부 차장)
20세기 초 세계에서 가장 큰 수력발전소가 있던 공업도시 리우칸
인구 5,000명의 작은 마을, 리우칸
노르웨이 오슬로에서 서쪽으로 3시간가량 산길을 운전해 가면 ‘리우칸(Rjukan)’이라는 인구 5,000명의 작은 마을이 나타난다. 노르웨이 여행객들이 즐겨 찾는 피오르 해안가와도 떨어져 있어 관광객도 뜸하다. 도시에 들어서면 험준한 산세에 둘러싸여 옹기종기 모여 사는 사람들이 촌스럽게 느껴질 정도다.
하지만 시내의 관광안내소에 들어서면 리우칸이 품어온 역사에 다들 깜짝 놀란다. 이 도시는 20세기 초 세계에서 가장 큰 수력발전소를 갖고 있던 공업도시였다. 산속에서 내려오는 104m짜리 자연 폭포 리우칸폭포를 이용해 네덜란드 국영기업 ‘노르스크 하이드로’가 1934년 세계 최대 발전소를 세운 곳이 바로 여기다. 물을 전기 분해한 부산물로 수소를 생산하고 이를 이용해 비료공장도 지었다. 덕분에 엄청난 부를 거머쥐었고 제2차 세계대전 때는 독일군에 점령당하기도 했다. 지금도 발전소 앞에 노르스크 하이드로의 설립자 샘 아이데의 동상이 떡 버티고 있기는 하지만 90여 년 전 도시의 영화는 조그만 마을 귀퉁이로 사라져버린 지 오래다.
수소 기업 ‘넬(Nel)’과 현대차 넥소
그런 리우칸이 요즘 외신을 타고 심심치 않게 등장한다. 노르웨이 오슬로에 있는 수소 기업 ‘넬(Nel)’ 덕분이다. 이 회사는 수소 경제의 3가지 난제(수소를 만들고, 저장하고, 이동하는)를 푸는 기술을 갖춘 스타트업 회사로 알려져 있는데, 사실은 100년 된 노르스크 하이드로의 자회사다. 실제로 노르웨이를 비롯한 유럽 각국이 수소충전소를 지을 때 이 회사의 힘을 빌리기도 한다. 넬의 직원들이 리우칸 본사까지 운전하고 다니는 현대차 넥소가 최근 화제가 된 적이 있다. 차 뒤창에 붙인 스티커 하나에도 스타트업의 패기가 넘쳤기 때문이다.
“Thanks for the ride, dinosaurs! We’ll take it from here(공룡들아 태워줘서 고마워! 지금부턴 우리가 알아서 할게).” 화석 연료 시대의 종말을 비웃는 촌철살인 유머이자 수소 시대의 도래를 알리는 재치있는 문구였다.
충주, 수소 도시로 다시 태어날 준비 마쳐
지난 연말 우리나라에서도 충북 충주에 기자들이 몰려갔다. 충주는 리우칸과 비교할 수 없이 큰 도시지만 남한강과 충주호를 끼고 도는 물 많은 도시라는 점은 비슷하다. 겉보기엔 평화롭지만 현대모비스라는 걸출한 기업을 품고 있는 공업도시라는 점도 공통적이다.
충주는 이제 수소 도시로 다시 태어날 준비를 하고 있다. 현대차그룹이 충주에 현대모비스 제2공장을 짓고 나면 10년 후부터는 국내에서 연간 50만 대 규모의 수소차가 생산된다고 하니 리우칸과 비교해도 손색이 없는 원조 수소 도시다. 미래는 이미 성큼 다가왔다. 블룸버그 뉴 에너지 파이낸스(Bloomberg New Energy Finance)에 따르면 전 세계에 순수 전기차가 100만 대에서 200만 대로 늘어나는데 2014년 중반부터 2016년까지 17개월이 걸렸다고 한다. 반면 올해 300만 대에서 400만 대로 늘어나는 데는 6개월밖에 걸리지 않았다. 수소차의 미래는 이보다 더 빠를 수도 있다. 이제부터라도 우리의 수소차 뒤에 어떤 재치 있는 문구를 붙일지 생각해봐야 하지 않을까.
  • 넬의 직원들이 운전하고 다니는 현대차 넥소 / 출처. Nel 트위터
  • 1934년에 건설된 세계 최대 발전소 ‘노르스크 하이드로’

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